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Assesse - Lancaster DS 784 JI-C 11 November 1943 Mission: La Tranche (France) Crash: Assesse Stanley Thomas PO Pilot Dead Harry Stagg Sgt Engineer Dead James Brent Sgt Navigator Dead Ronald Fontaine Sgt Bomb aimer Dead Frank Thomas Sgt Radio op Dead Henry Lucas Sgt Gunner Escaped Bernard Haines Fl Sgt Gunner Escaped
A Assesse le 18 novembre 2000, un mémorial dédié à la mémoire d’un équipage de la Royal Air Force a été inauguré. Cette histoire  débute le 18 novembre 1943. Le Bomber Command lance cette nuit une double opération de bombardement sur la ville de  Mannheim en Allemagne. 395 bombardiers provenant des 3, 4, 6 et 8 « Groups » sont rassemblés. Parmi ceuxci, le Lancaster « JI-C » DS 784 de la toute nouvelle 514 escadrille basée à Foulsham. Le 28 septembre 1943, l’équipage composé du Pilot Officer Stanley Thomas (Pilote), des  sergents Harry Stagg (Mécanicien de bord), James Brent (Navigateur), Ronald Fontaine (Bombardier), Frank Thomas (Opérateur radio) et Henry Lucas  (Mitrailleur dorsal), tous de la Royal Air Force, ainsi que du Flight Sergeant Bernard Haines (Mitrailleur arrière) qui, lui, est de la Royal Australian Air Force  a rejoint la 514 escadrille. Ensemble, le 11 novembre 1943, ils ont effectué leur première opération de bombardement sur « La Tranche » en France. Ce 18 novembre 1943, ils participent à leur deuxième mission. A 17h24 (heure britannique), ‘JI-C’ décolle de l’aérodrome de Foulsham: objectif Mannheim. Sur le chemin du retour vers 22h locales, le Lancaster est intercepté par la chasse de nuit allemande. Une ou deux rafales de mitrailleuse sont entendues.  L’avion est très sévèrement touché et est en flammes. L’ordred’évacuer est donné par le pilote. Le premier à sauter est le sergent Lucas suivi du Flight  Sergeant Haines. Celui-ci est à peine sorti que l’avion explose, tuant le reste de l’équipage.Le sergeant Lucas fut recueilli par la résistance et libéré le 3  septembre 1944 par les forces américaines. Le Flight Sergeant Haines fut hébergé par la résistance mais sera capturé le 20 novembre 1943, il sera ensuite  transféré à la caserne du Petit Château à Bruxelles (environ un mois) et de là, vers l’Allemagne. Durant sa captivité, il tentera de s’évader trois fois. Il fut  repris par les Allemands, Ayant réussi finalement à s’enfuir, il sera capturé par les Soviétiques qui étaient censés le libérer. Il dut leur fausser compagnie et  sera récupéré par les forces,américaines.  Le 19 novembre 1943, les autres membres de l’équipage furent enterrés au cimetière d’Assesse. En mai 2000, un comité «du Mémorial» fut créé afin de  préparer cettecérémonie du souvenir à la mémoire de l’équipage. Le 18 novembre 2000, en présence de monsieur Bernard Haines, de la sœur et du frère  du Pilot Officer Stanley Thomas, du frère du Sergent Frank Thomas, de représentants des Ambassades du Royaume Uni, d’Australie, deplusieurs membres de la Royal Air Force, de représentants de la section belge de la RAF, du Squadron Leader Raymond « Cheval » Lallemand, des associations patriotiques et  de la population d’Assesse, un mémorial fut dévoilé. Cette cérémonie, empreinte d’une très forte émotion, restera gravée dans les mémoires. Une autre cérémonie s’est déroulée au cimetière devant les  tombes des cinq membres d’équipage. Ensuite, tout le monde s’est retrouvé dans la petite salle de Sorinnes la longue où une exposition avait été mise sur pied et où le verre de l’amitié fut servi. Je ne peux que vous faire partager ces deux réflexions qui m’ont été dites par: Bernard Haines: « Je viens de  clôturer un chapitre de ma vie ». Valmine Thomas, sœur du pilote: « Je viens d’assister aux funérailles officielles de mon frère ». Ce fut une belle journée,  de celles que l’on n’oublie pas. (René Romainville)
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